La licorne a-t-elle vraiment existé à la préhistoire comme le supposent certains scientifiques ? En attendant que la communauté des paléontologues se mette d’accord, la licorne a d’ores et déjà gagné ses galons de phénomène culturel. On la retrouve désormais partout, des jouets pour enfants aux univers geeks en passant par les bijoux, la décoration ou la publicité. Mais d’où vient vraiment cet engouement pour la licorne et quelle est la valeur symbolique de cet animal fantastique ?

La licorne, cheval à corne unique

L’histoire de la licorne prend racine dans l’Antiquité grecque, quand des explorateurs rapportent avoir rencontré au Moyen-Orient de grands animaux blancs à la fois splendides et féroces. Ressemblant soit à un cheval, soit à une antilope, selon les récits, ils se distinguent surtout par leur grande corne unique, placée au milieu du front. C’est cet appendice, objet de nombreux fantasmes, qui va contribuer à l’essor du mythe de la licorne, animal à qui les arts, la littérature et les croyances populaires prêtent des vertus ou des pouvoirs très divers. Certaines croyances affirment par exemple que cette « unicorne » contient un élixir de vie éternelle…

Avec sa robe blanche, ses grands yeux et sa grande corne couleur ivoire, la licorne est présentée comme un symbole de pureté mais aussi de force et de justice. Elle symbolise un idéal d’absolu, conforme à son statut d’animal légendaire. D’autres représentations témoignent d’une symbolique plus complexe qu’il n’y parait, avec une réelle forme de dualité. Dans la Bible et dans l’art religieux, la licorne arbore par exemple une barbiche de bouc et des sabots fendus, des symboles aux connotations moins positives que celles qu’on lui attribue de nos jours.

La licorne est à la mode

Au XXIème siècle, la licorne incarne l’extraordinaire, ce qui fait rêver et constitue un objectif parfois inatteignable. On la rencontre dans les univers enfantins, des livres jeunesse à la célèbre série animée My Little Pony en passant par les nombreux jouets dérivés. Elle est aussi très présente dans tout un pan de la culture heroic fantasy et dans la littérature fantastique pour adulte. Internet lui a fait accéder à une notoriété nouvelle : on retrouve des licornes dans de nombreux mèmes, ces éléments de culture populaire partagés nés sur les réseaux sociaux. Bien qu’elles soient souvent parodiques, ces représentations contribuent à faire de la licorne un véritable phénomène de mode exploité par de nombreuses marques.

Résultat des courses : les jeunes enfants adorent les licornes, ce qui a encouragé certains créateurs à proposer des pendentifs ou des médailles de baptême ornés du célèbre animal.